为什么需要快速眼动睡眠期?

人的大脑为何要在睡眠期间重复如此复杂的程序,产生快速眼动睡眠期?为了解答这个问题,研究人员尝试在实验中选择性地去除快速眼动睡眠。实际上只去除快速眼动睡眠期非常困难。快速眼动睡眠期通常出现在非快速眼动睡眠期之后,要想只去除快速眼动睡眠期,必须使用多导睡眠监测设备始终监测睡眠情况,一旦进入快速眼动睡眠期就立刻强行叫醒实验体,但是多次重复后,动物进入快速眼动睡眠期前的时间(快速眼动睡眠潜伏期)会慢慢变短。不久之后就会出现入睡后立即进入快速眼动睡眠期的情况,这就如同完全去除了睡眠本身。

由此可见,人体不仅可以自动平衡睡眠,还能平衡快速眼动睡眠期,也就是说,用下次睡眠补充之前快速眼动睡眠的不足。从这个结论我们可以推测快速眼动睡眠具有异于非快速眼动睡眠的功能。断眠实验后的补充睡眠中,“深睡眠”无疑对弥补睡眠更加有效,如果快速眼动睡眠真的是“浅睡眠”的话,那么补充睡眠中快速眼动睡眠时间应该变短,但实际却正好相反。

那么人究竟为何需要快速眼动睡眠?梦发生在快速眼动睡眠期,所以之前研究人员一直认为快速眼动睡眠应该和人脑记忆有关。但是最近的研究发现,人脑记忆的稳定和整理功能其实和非快速眼动睡眠密切相关,这让快速眼动睡眠的功能更加神秘。

快速眼动睡眠和不可思议的梦境

德国诗人海塞曾经说过:“不论你的梦境多么遥远,只要坚定信念就一定可以到达梦想的彼岸。”这句话意在鼓励年轻人胸怀梦想,不断努力。“梦”经常被赋予“希望”或“愿望”的意思,或许是因为人们的愿望多会出现在梦中吧。但实际上,梦的内容更多的是“恐惧”或“不安”。

梦多出现在快速眼动睡眠期,不过较浅的非快速眼动睡眠时也会做梦。快速眼动睡眠期的梦境很奇妙,多是伴有各种情感的故事。而与此相对的非快速眼动睡眠时的梦境内容则要简单得多。

快速眼动睡眠期的梦多是各种不可思议或者异想天开的内容,往往不合科学和逻辑,如被人追赶、实验失败、喜爱的物品损坏等,常伴有不安、焦虑、恐惧等感情。美国哈佛大学的艾伦·霍布森记录自已的梦境后总结发现,梦境中的故事除了会有强烈的情感波动(恐惧或喜悦等)、不合逻辑的故事外,还经常会出现剧烈运动。他在梦境中经常做各种运动,这是因为快速眼动睡眠时与脑干相关的区域活跃。

梦境中出现的奇异故事或强烈的感情波动(快乐、恐惧、不安),使得一些人认为梦具有超自然能力,能够“预见未来”或者“有某种暗示作用”。也有人受弗洛伊德的“梦境是被压抑的欲求体现”的理论影响,试图分析梦境中的故事。但是作为神经学研究人员,我们认为梦是快速眼动睡眠期间大脑活动而产生的幻觉,可以解释为快速眼动睡眠期间大脑为了维持自身机能的活动,在该期间产生的“声响”就是梦。确实我们的不安情绪经常会以梦的形式呈现,但梦境并不意味未来。在梦境中出现的都是我们过去获得的记忆片段。神经学和生理学研究人员更关心的是梦境从何产生与做梦时的大脑机制。通过不安等情绪上的诱发因素,各种记忆都会在梦境中被激发出来。不过,对于神经学研究人员来说研究梦境中的故事没有太大意义。

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“睡眠”实际包括了“非快速眼动睡眠”(non-REM)和“快速眼动睡眠”(REM)两种截然不同的睡眠状态。有人将非快速眼动睡眠称为深睡眠,将快速眼动睡眠称为浅睡眠,不过这种简单的划分也有不妥之处。

关键词: 快速眼动睡眠